Сестёр битвы не любят. Порой даже очень. И это не смотря даже на то, что это прекрасно обученные бойцы в силовой броне с болтерами, техникой и поддержкой от самых высоких чинов внутри Империума. Да, они прекрасны в бою, но вот всё остальное время тратят на молитвы, покаяния и, дай боже-Император, тренировки. С ними не особо хотят вести какие-либо дела — как переговорщики они так себе, пусть даже у них есть специальный орден, служительницы которого в первую очередь практикуются в дипломатии. О последних вы даже скорее всего знаете, если читали роман «Кровь Асахейма», в котором самому своенравному легиону Космических Волков пришлось сотрудничать с Сороритас. Однако, если вы, как и я, решили прочитать книгу «Вера и Пламя», то прекрасно понимаете, в каких условиях приходится работать Сёстрам, и что излишний догматизм, упёртость и отсутствие критического мышления могут привести к тому, что они всем своим департаментом будут искать соринку в глазу у еретиков и не замечать бревна в очах высокопоставленных лиц Эклизиархии. И, по сути, почти об этом же повествует и вторая книга Джеймса Сваллоу о Сёстрах Битвы.

Где-то на задворках Империума находится пустынный мир, который принято называть по-разному, но чаще всего он встречается под именем Святилище-101. Из-за постоянной необходимости в экспансии имперцы очень часто забирают у вселенной миры, которые им, по идее, не особо нужны — они и находятся далеко, и полезных ископаемых там почти нет. Однако, Святилище-101 лишь на первый взгляд было такой планетой — некронтир облюбовали эту планету миллионы лет назад. Разумеется, когда некрончики проснулись, они тут же вырезали всё сестринство и отчалили дальше, а изучением планеты занялся инквизитор Хот из Ордо Ксенос и механикусы. Целых семь лет воительницы ордена Девы-Мученицы ждали возможности вернуться на Святилище-101 и отпеть умерших сестёр. А когда наконец-то им разрешили это сделать, им потребовалось ещё 6 лет, чтобы туда просто долететь. И когда они прибыли на место, ничего кроме злобы не было в их сердцах — руины сестринского Храма были занесены песком, а приписанные к их экспедиции жрецы Механикус тут же нарушили субординацию и скрылись в пустыне. И это было лишь начало.

В который раз уже хочется сказать о том, что если в книге по вахе оказывается несколько «соревнующихся» (пусть и не совсем открыто) фракций, то при должном раскрытии мотивов и особенностей каждой группы интересов может получиться отличная книга. В данном случае Сваллоу заставил схлестнуться некронов, сорориток и шестерёночников на просторах Святилища-101, и вышло это очень хорошо. Представители всех фракций обладают общей характеристикой — упёртостью и прямолинейностью, только в каждом конкретном случае проявляется это по-разному. Наблюдать за поведением ключевых персонажей одно удовольствие: сороритки ищут утерянную реликвию «Молот и Наковальня» (но об этом знают лишь приближенные к канониссе адепты), механикусы пытаются изучить затерянные в песках руины некронтир (но Сёстрам об этом, разумеется, не сообщают), а смотритель некронов криптек Оссуар сидит в недрах очередной Звезды Смерти и пытается скрыть присутствие своей расы (и факт противоборства двух соперничающих некронских сословий) от копошащихся в песках низших форм жизни. И когда все они сталкиваются друг с другом и наконец-то открывают свои мотивы, хочется топать ногами и хлопать в ладошки так, словно тебе снова 13, и ты в первый раз смотришь кроссовер «Чужой против Хищника».

Одна из самых приятных особенностей книги состоит в том, что Джеймс не стал останавливаться на одной лишь Мирии (да, главная героиня прошлой книги здесь есть, пусть и понижена в звании), а взялся развивать почти десяток персонажей и рассказывать историю от лица их всех. Как итог — роман получился в разы насыщеннее и занимательнее, чем прошлая книга. Некронское командование спорит между собой, шестерёнки постоянно пытаются обойти друг друга и выслужиться перед Омниссией, а сороритки триггерятся на любое инакомыслие и инициативность в своих рядах. И в этот раз даже не особо хочется занимать чью-то сторону и разделять героев на тех, кто прав и тех, кто не прав, — интересно просто наблюдать за тем, как каждая из сторон пытается добиться собственных целей комфортными для себя способами, и что у них из этого получается в итоге. Ну, а в конечном итоге, разумеется, победят сороритки, потому что их вера сильна, цели чисты, а работа в команде не «абы какая», а слаженная и органичная, даже несмотря на перманентные конфликты в иерархической структуре.

Примерно такой арт должен быть на обложке этой книги, но, увы, в который раз там оказывается боевая сестра Мирия.

Но было бы странно, если бы у произведения не было проблем, которые кто-то запросто может назвать недостатком, ведь так? — Так вот, самая главная особенность почти всех произведений Джеймса Сваллоу, которую я смог выявить лишь сейчас, состоит в том, что он перебарщивает с экспозицией. Конечно, благодаря этому даже и ближе к концу книги можно найти моменты, которые хочется разобрать на цитаты, но с другой стороны — это очень снижает темп повествования. Не раз и не два я ловил себя на мысли, что вот сейчас-то и должно начаться крышесносное болтерпорно, постоянное экшн-действие, которое будет лишь ускоряться к финалу, но каждый раз после очередной яростной схватки наступало затишье, герои предавались рефлексии, вспоминали былое, а Сваллоу сосредотачивался на описании окружения. И если книги того же Макнилла получается читать «на одном дыхании», то после каждой главы Сваллоу хочется отложить книгу подальше и предаться размышлениям о том, что же ты сейчас прочёл, и что это говорит о вселенной сорокового тысячелетия.

В конечном итоге, роман «Молот и Наковальня» оказывается отличным произведением, которое заставляет задуматься о происходящем, даже не смотря на то, что в процессе чтения ты скорее всего будешь стараться не формировать оценочные суждения касаемо поступков главных героев, так как из-за этого скорее всего читать книгу будет банально противно в силу отвращения к отдельным (или даже всем) персонажам, их мыслям и действиям. Но, с другой стороны, уже сам факт того, что произведение буквально заставляет тебя оценить героев, очень крут. Если вам по каким-то причинам не понравилась «Вера и Пламя», то я бы всё равно советовал прочитать продолжение, а если и прошлая книга о сороритках вам пришлась по душе, то эта уж точно оставит после себя бурю эмоций.

Экземпляр на рецензирование предоставлен издательством «Фантастика Книжный Клуб» и магазином ffan.ru.