Герой, превозмогающий десятки и сотни врагов чуть ли не одним ударом — привычный троп для истории про Космический Десант. На стороне персонажа находятся самые сильные и могучие воины, на стороне врага — пушечное мясо, пешки, которые падают замертво после одного выпада героя.

На их фоне выделяются лишь неприятельские чемпионы, по силе и ловкости способные соперничать с главным героем и его братьями. Именно этот контраст и делает чемпионов чемпионами, выделяя их на фоне безликой массы противников. Это понятный и привычный стиль изложения, а потому каждый раз, когда авторы отходят от него, подобное врезается в память. Повесть «Шрайк» — одно из таких произведений.

Молодого штурмового десантника Кайваана Шрайка и его отделение отправляют на задание, которое как нельзя лучше подходит Гвардии Ворона — тайную операцию по уничтожению радиопередатчиков орков. Шенкар почти полностью захвачен зеленокожими под предводительством варбосса Горкруши. Необъяснимые подземные толчки уничтожают города и мешают Имперской Гвардии вести боевые действия. Мир находится на грани уничтожения, но его потерю допустить нельзя — иначе орки смогут безнаказанно добраться до ещё нескольких десятков планет.

Со значительными потерями Гвардейцы Ворона смогут выполнить задание и защитить мир, но Горкруша избежит смертельного удара Шрайка. Противостояние с этим орком и станет лейтмотивом повести, движущей силой, которая будет раз за разом толкать Шрайка в гущу сражения ради убийства чужака.

Повесть разделена на три неравные части. В первой из них Шрайк является штурмовым десантником. Во второй — теневым капитаном. В третьей — магистром ордена. Фрагменты разделяют десятки лет, но в каждом из них появляется этот орк и оставляет на очередном имперском мире отметину в виде собственной ухмыляющейся морды. Из аннотации может показаться, что Шрайком движет лишь простое желание уничтожить ксеноса, но это не так. Он оказывается заметно глубже и интереснее, чем может показаться на первый взгляд. А спектр испытываемых им чувств заметно шире.

Кайваан не просто хочет реванша, он желает отомстить за своего товарища, который погиб во время первой операции. Но точно так же Шрайка ведёт и стыд, сомнение в том, что его боевой брат вообще был достоин того, чтобы стать одним из Адептус Астартес. Каждая и частей начинается с флешбека Шрайка, в котором он вместе с двумя своими братьями проходит последнее испытание перед отправлением на Освобождение — ловит ворона в лесу Киваара. И стыд Шрайка связан с тем, что он помогает брату пройти испытание, когда тот ошибается. Неоднозначность этого поступка и ранняя смерть того из-за ошибки и оказывается той силой, которая не только заставляет Шрайка сражаться, но и меняться. И эта личностная трансформация является одной из самых интересных сторон книги.

Но не меньший интерес представляет экшн. А точное его полифоничность — Манн в процессе написания использует два различных подхода, сравнивать которые оказывается так интересно.

Первая из трёх частей является и самой объемной — она занимает половину повести. Сюжет в ней почти не двигается, так как большую её часть занимает боёвка. И написана она как хороший батлрепорт словесной ролёвки. В этих сражениях количество орков лишь на одного-двух превышает количество космодесантников, а битва с каждым из них оказывается нешуточным испытанием для каждого из Воронов. Увечья получают не только ксеносы, но и герои.

И этот подход, в котором умереть может каждый, очень отличается от того, при котором герои оказываются машинами для убийств. Контраст оказывается колоссальным: в одном случае ликвидация одного орка занимает несколько страниц, в другом — несколько строк. И если не отделять один подход от другого, то становится не совсем понятно: это Горкруша оказывается равен по силе случайному орку или случайный орк оказывается столь же силен и хитер, как какой-нибудь варбосс. Это столь же забавная, сколь и идиотичная ситуация.

Повесть «Шрайк» — это в первую очередь интересный опыт, который редкая книга по вселенной может дать. Два совершенно разных подхода к описанию сражений могут выбить из колеи и не дать насладиться историей, которая поднимает нетипичную для истории про Астартес проблематику. Но чтобы ей насладиться придётся продраться сквозь первую часть истории, а это может оказаться довольно сложным даже для самого матёрого фаната.

Экземпляр на рецензирование предоставлен издательством «Фантастика Книжный Клуб» и магазином ffan.ru.